Waarom lijkt ABC's 'The Muppets' het punt van de Muppets te missen?

Waarom lijkt ABC's 'The Muppets' het punt van de Muppets te missen?

Lang voordat hij samen Big Bang Theory creëerde, brak Bill Prady door in de showbusiness als een lage Jim Henson Co.-stafmedewerker, waar hij werkte in licenties en andere tangentiële Muppet-gerelateerde afdelingen voordat hij uiteindelijk voor Gonzo en het bedrijf zelf ging schrijven. Nu is zijn carrière rond, als mede-ontwikkelaar (met Bob Kushell) van De Muppets, een nieuwe primetime-serie met Kermit en de bende die dinsdagavond om 8 uur debuteert op ABC.



Terug op de perstour, voordat ik een volledige aflevering van de show had gezien, sprak ik een tijdje met Prady over zijn geschiedenis met Henson en deze personages, en de specifieke benadering die hij hanteerde met de nieuwe show, een mockumentary waar Kermit uitvoerend is het produceren van een late night talkshow gehost door Miss Piggy, met Fozzie als haar omroeper, Electric Mayhem als de huisband, en alle andere bekende Muppet-personages die backstage werken.



Omdat ABC heeft geprobeerd dit te pitchen als een meer volwassen versie van de personages – Kermit zelf had dat woord eerder op de dag op een persconferentie gebruikt – en omdat enkele van de oorspronkelijke Muppeters zoals Frank Oz hadden geklaagd over enkele van de creatieve keuzes van Jason Segel's Muppets-script (zoals het idee dat Kermit in een groot herenhuis woonde), vroeg ik Prady of er een lijn was die hij voelde dat hij moest trekken, als de nieuwe bewaker van deze personages, waardoor ze modern zouden kunnen zijn zonder de fundamentele aard die hen door Henson, Oz en anderen is geschonken. Hij gaf een lang en doordacht antwoord waarin precies werd uitgelegd hoe hij de serie voor ogen had:

Je hebt een heleboel lijnen, als je wilt. Een daarvan is, zijn de personages de personages? En ik denk dat je wilt dat Miss Piggy Miss Piggy is en Kermit Kermit. En zo goed als je kunt, zonder ze 70 jaar oud te maken, wil je hun verleden en wat er is gebeurd erkennen. Een van de dingen die we zeggen is dat ze in de films versies van zichzelf speelden. Dus we zien ze voor het eerst buiten beeld. Ik probeer een voorbeeld te bedenken, maar zoals Hope en Crosby zichzelf speelden in alle films of de Marx-broers of zoiets, maar toen woonden ze ook in Beverly Hills en hadden ze echte levens (buiten de films). Ik heb me altijd voorgesteld dat nadat ze klaar waren met The Muppet Show, er een bar was aan de overkant van het Muppet Show Theatre waar ze zouden gaan zitten en Kermit iets zou drinken en Fozzie zou komen en zeggen: Nou, dat was het niet. t onze slechtste. En ik wilde altijd al in die bar zitten. Dus dat is waar deze show is, het is zo dicht mogelijk bij de echte wereld en het echte persoonlijke leven.



De andere regel die wordt getriggerd door het woord volwassene, wat niet mijn favoriete woord is, zou ik niet met Kermit oneens zijn; Ik zou zeggen dat het een meer volwassen Muppet Show is. Maar niet echt volwassener dan The Muppet Show zelf was – wat nooit een kindershow was, het was een familieshow. Deze personages zijn dus echte personages die in de echte wereld leven, die in een auto stappen en naar hun werk gaan en winkelen bij Whole Foods en vast komen te zitten op de 405 en dezelfde dingen doen als wij, en we willen over hun leven praten. Ik wil het zo doen dat ik me niet ongemakkelijk voel bij het kijken met mijn achtjarige zoon. Ik wil mijn oren niet moeten bedekken als Piggy haar eerste date met iemand beschrijft. En ik denk dat er een manier is om dat te doen. Ik denk dat er een manier is om ze in de echte wereld te plaatsen en ze ervaringen uit de echte wereld te laten hebben zonder ongepast te zijn.

Die echte aanpak blijkt vanaf minuut één van Prady en Kushell's Muppets. Kermit en Miss Piggy zijn uit elkaar, Pepe de Koningsgarnaal vertelt over het weekend doorbrengen op de bruiloft van een neef die zwanger was van 4000 baby's, en wanneer Zoot de ruimtelijke saxofonist te horen krijgt dat hij op een vergadering is, begint hij zichzelf voor te stellen alsof hij bij AA is. Sam the Eagle is nu de netwerkcensor die aan de show is toegewezen, en informeert Kermit dat hij het gebruik van de woorden crotchety, twiddle en gesticulate verbiedt, de laatste omdat gesticuleren leidt tot handen schudden, wat de eerste stap is bij het maken van baby's .

Het is een beetje een schok voor het systeem, net als latere grappen over Fozzie's contactadvertentie die verkeerd wordt geïnterpreteerd door mensen die een ander soort beer willen knuffelen, of Kermit die zinspeelt op de lijst met gratis pasjes van beroemdheden die hij had toen hij met Piggy uitging.



Ik heb andere critici hun bezorgdheid zien uiten over het niveau van seksuele toespelingen van de show, maar bijna alles voelt alsof het over de hoofden van kinderen heen zou zeilen die met hun ouders kijken. Maar het is op een andere manier dat de volwassen aard van deze kijk op de Muppets me terughoudend zou maken om het aan mijn eigen kinderen te laten zien: deze echte versies van de personages voelen erg cynisch en bitter aan.

Als je teruggaat en de originele Muppet Show bekijkt, is er een waanzinnige kwaliteit van leven in dat theater, de show-in-the-show is vaak een ramp (tot grote vreugde van Statler en Waldorf), en Kermit lijkt op de op de rand van volledige paniek vaker wel dan niet. Er waren salarisgeschillen, driftbuien en andere soorten showbizzhoofdpijn...

… maar tegelijkertijd was er nog steeds een gevoel van onschuld en – belangrijker nog – optimisme voor die personages. De show was een puinhoop en Fozzie was bijna verlamd door zijn behoefte om mensen te laten lachen om zijn vreselijke grappen, maar de Muppets als geheel voelden zich spiritueel niet zo ver verwijderd van Kermits dagen als verslaggever van sprookjesverhalen in Sesamstraat . Bekijk de vroege Muppet-films, en ondanks al hun gekibbel en beroering, zijn deze personages – Kermit in het bijzonder – uiteindelijk net zo Pollyanna als Judy Garland en Mickey Rooney in hun films uit de jaren '30 en '40.

Prady en Kushell presenteren ze echter als zure showbizz-veteranen en het brengt alles uit balans. De toon voelt nooit goed, alsof we naar een duistere parodie op de Muppets kijken - zeg maar Greg the Bunny - die om de een of andere reden het echte artikel in de hoofdrol heeft.

De breuk tussen Kermit en Piggy is een enorm probleem, niet omdat hun relatie heilige Henson-canon is en er nooit mee geknoeid mag worden, maar omdat de scheiding beide karakters gemener maakt. Piggy is altijd ruw en zelfs wreed geweest, maar haar gevoelens voor Kermit verzachtten haar net genoeg om het diva-gedrag amusant te maken; als ze tegen niemand aardig is, is ze gewoon ondraaglijk(*).

(*) De Muppets hebben bijna altijd een probleem met de genderbalans gehad. (Het is een van de redenen waarom Muppet Babies Skeeter heeft toegevoegd.) De nieuwe show voegt een paar andere vrouwelijke Muppets toe, zoals Kermits nieuwe varkensvriendin Denise, maar Piggy blijft de enige vrouw van enige betekenis. Dus als ze zo meedogenloos verschrikkelijk is, is het een probleem.

En van Kermit een nukkige kikker maken die niet kan geloven dat hij nog steeds elke dag met zijn ex te maken heeft, verandert te veel van wat hem tot een van Hensons meest bijzondere creaties maakte. Kermit kan terugvechten, Kermit kan een oplichter zijn - zoals de keer dat hij Fozzie's nieuwe agent te slim af was door aan te bieden Fozzie 10 keer zijn huidige salaris te betalen, dat was $ 0,00 - maar hij kan niet zuur zijn. Als dit de echte Kermit is, dan zou ik liever teruggaan om hem te zien acteren, net zoals ik liever geen documentaires zie over hoe veel van mijn favoriete sterren van vlees en bloed eruit zien als karakterloos.

Er zijn een paar grappige momenten hier, en Prady is zowel een slimme schrijver als een flexibele. Als je de Big Bang Theory-pilot vergelijkt met alle afleveringen die zijn gemaakt nadat Amy en Bernadette vaste personages werden, zijn het praktisch twee verschillende shows. Gezien zijn geschiedenis met de Muppets, en het feit dat deze show een beetje gehaast in ontwikkeling was (de laatste pilot werd pas een paar dagen geleden beschikbaar gesteld aan critici), hoop ik dat hij en Kushell deze zullen kunnen achterhalen .

Maar iets voelt gebrekkig in het basisconcept.

Op een gegeven moment in ons gesprek vroeg ik Prady of hij plannen had om Lew Zealand te gebruiken, een van mijn favoriete minor Muppets.

Ik denk dat Lew een taaie is. Ik denk dat Crazy Harry een taaie is, zei hij. Dat zijn moeilijke karakters om je voor te stellen dat ze in de echte wereld functioneren. Ik denk dat in de echte wereld, de een toegewijd is en de ander in de gevangenis zit.

Prady suggereerde toen dat het leuk zou kunnen zijn om Crazy Harry maar één keer langs te laten komen als Miss Piggy's talkshow een uitgebreid speciaal effect moet hebben, maar het is nog steeds een vreemd ontnuchterende gedachte. Een Muppet-show die geen ruimte heeft voor twee van de vreemdere en meer obscure jaren 70-personages is niet het ergste in de wereld. Maar de logica die Lew en Harry waarschijnlijk buitenspel zet, is dezelfde logica waarbij kernpersonages zoals Kermit en Piggy zich zo anders gedragen dan de versies van de personages die we kennen en liefhebben, en op dat moment lijkt de verwaandheid van de nieuwe show meer problemen dan het is waard.

De show kan worden gemoderniseerd en de humor gericht op ouders die met hun kinderen kijken, kan nog iets volwassener worden gemaakt, maar de Muppets zelf moeten nog steeds de Muppets zijn. En bijna allemaal voelen ze zich hier goed. Ik ben niet terughoudend om dit aan mijn kinderen te laten zien vanwege enkele dubbelzinnigheden, maar omdat ik niet wil dat ze een versie van de Muppets zien die, voor nu, zo volkomen gebrek aan vreugde heeft.

Alan Sepinwall is bereikbaar op: sepinwall@hitfix.com